副總統彭斯

在距離美國總統特朗普卸任仍有一周之際,副總統彭斯一月十二日(美國東岸時間)去信眾議院議長佩洛西,表明不會啟動憲法第廿五條修正案罷免特朗普,否則會成為可怕先例,強調自己不會屈服於眾議院的政治遊戲。

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彭斯在信中沒有提到特朗普的名字,但暗示民主黨趕特朗普下台的行為不符合國家最佳利益和國家憲法,這樣做會進一步分化和燃點當前形勢。他又形容憲法修正案不應該用作「懲罰或奪取權力」的工具,認為此刻是要準備候任總統拜登上台,呼籲民主黨共同合作為事件降溫和團結國家,確保權力有序交接。

美國憲法第廿五條修正案的主要目的是闡明總統的繼承順序。前三節涉及總統辭職、死亡、患病或暫時喪失能力的情況。第四節則是一個多步驟程序,讓副總統和領導行政機構的多數官員宣佈總統「不能履行其職務的權力與責任」。這一程序最終需要得到國會兩院三分之二投票的支持。1963年約翰·甘乃迪(John F. Kennedy)遇刺後,詹森(Lyndon B. Johnson)成為總統,在如何選擇新副總統的問題上出現了一些困惑。還有人擔心,如果約翰遜在找到接任者之前生病或喪失能力該怎麼辦。一九六五年國會正式提出第廿五條修正案,並於一九六七年在得到三十八個州批准後將之變為憲法的一部分。

如果副總統彭斯屈服於民主黨的壓力,啟動罷免特朗普的程序,他首先要和彭斯和內閣多數成員向參議院臨時議長(現為愛荷華州參議員格拉斯利和眾議院議長現為加州民主黨眾議員佩洛西提供書面證明,稱特朗普「不能履行其職務的權力與責任」。這將立刻剝奪特朗普的權力,讓彭斯成為代總統。但第廿五條修正案將允許特朗普立即向格拉斯利和佩洛西發出自己的書面聲明,稱他實際上能夠履行其職責。這將立即讓他恢復職務,除非彭斯和內閣在四天內向國會領導人發出另一份聲明,重申他們的擔憂。屆時彭斯將再次擔任代總統。

該聲明將要求國會在四十八小時內召集會議,並在廿一天內進行投票。如果參眾兩院三分之二的議員都同意特朗普無法繼續擔任總統,他將被永久剝奪職權,彭斯將繼續擔任代總統。如果國會投票沒有通過,特朗普將恢復其職權。第廿五條修正案的起草者原本就打算把它設計成一個非常困難的程序,從而使這種事非常罕見。在這樣的背景下,依據第廿五條修正案剝奪總統的權力會比彈劾程序更艱難。後者只要有眾議院的簡單多數就能彈劾總統,有參議院三分之二的票數支持就能將總統免職。

佩洛西早前曾表明,如果彭斯拒絕引用憲法修正案罷免特朗普,眾議院就會啟動彈劾程序,據報至少有三名共和黨人已經表示將投票支持。